Relámpagos y aviones (I)

Recupero este post de mi antiguo blog.

Ahora estoy muy viciado mirando cosas de aviación, y como era de esperar, más tarde o más temprano terminas leyendo cosas sobre accidentes aéreos. Las causas de los accidentes son variadas: errores humanos, fatiga de los materiales, choques con aves, incendios, nieve, etc. Hoy quiero hablar de los relámpagos en los aviones y sus efectos.Lo primero es lo primero: es un fenómeno muy raro (2 veces/año) y los aviones actuales están preparados para esta eventualidad (salvo para un caso, como veremos a continuación).

Sin embargo, esto no ha sido siempre así. Se cree que el impacto de un rayo fue la causa del accidente del vuelo 214 de la Pan Am en 1963. El avión despegó del aeropuerto de San Juan de Puerto Rico con destino a Philadelphia, e hizo una escala en Baltimore para repostar. Cuando estaba a punto de empezar la maniobra de aterrizaje, tuvo que quedarse en espera (en el aire) por las malas condiciones meteorológicas en Philadelphia. Hasta aquí todo bien, ya que tenía combustible de sobra y nada hacía pensar que le fuera a impactar un rayo y menos aún que esto fuera a provocar un incendio.

La aeronave se estrelló en Maryland y murieron los 81 ocupantes. Era el 8 de diciembre de 1963, y el avión un Boeing 707-121.

Se sospecha que el rayo que impactó sobre el avión era un “rayo positivo” (positive lightning). A grandes rasgos, un rayo positivo es una descarga eléctrica (igual que un relámpago convencional) pero con una peculiaridad: es una descarga de energía que va de la parte alta de la nube hasta la superficie terrestre (o al revés, porque puede ser tierra-nube en vez de nube-tierra), por lo que recorre una distancia mayor, y la descarga es también mayor, lo que la vuelve 10 veces más potente que un relámpago convencional. Este tipo de descarga se da solo en un 5% de los casos.

Desconozco si el rayo que alcalzó al infortunado vuelo de la Pan Am fue tierra-nube o al revés. La forma de distinguir un caso del otro es simple: si se abre el relámpago en varios haces hacia abajo, es nube-tierra. En caso contrario, será tierra-nube.

Algunos datos sobre los “rayos positivos”:
– diferencia de potencial: 1.000.000.000 V (1 exp 9)
– energía descargada: 300.000.000.000 J (3 exp 11)
– carga transferida 300 C
– duran un poco más que los convencionales, hasta 300 msec.
– Pueden llegar a caer hasta a 20 km. de la tormenta.

Por último, decir que no se les dió la más mínima importancia a los “rayos positivos” hasta que uno de ellos destruyó un planeador en 1999. Entonces se vió que quizá los aviones actuales sólo estén preparados para soportar las descargas de los rayos convencionales (o negativos). El fuselaje del futuro Boeing 787 estará hecho de materiales no conductores por lo que se supone que soportará mucho mejor este tipo de descargas.

Os recomiendo que os leáis la entrada de la wikipedia sobre relámpagos y que visitéis esta web en la que podreís ver la secuencia de imágenes de un rayo cayéndole a un 747. Explica mejor que yo lo que es un “rayo positivo”, pero cuando dice que no hay constancia de accidentes provocados por ello, no han tenido en cuenta el caso del vuelo 214 de la Pan Am. Las fotos merecen mucho la pena.

Un post muy didáctico sobre rayos es este. De hecho la web meteored es más que recomendable.

Bibliografía: [1], [2] y [3]

Actualizacion: añado un video con el rayo cayendo sobre el 747.

Este post continúa aquí.

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Una respuesta to “Relámpagos y aviones (I)”

  1. Relámpagos y aviones (y II) « El Mar de los Sargazos Says:

    […] El Mar de los Sargazos Curra poco y tírate el moco (House) « Relámpagos y aviones (I) […]

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